2017: comienza el espectáculo

Un total de 47 equipos han aceptado oficialmente la invitación de la Liga Europea de Natación (LEN) para participar en los Campeonatos de Europa de waterpolo Barcelona 2018. 27 corresponden a la categoría masculina y 20 a la femenina. El evento comenzará en realidad algo más de un año antes, cuando todos los equipos participantes menos los ocho mejores masculinos y los seis femeninos de Belgrado 2016 inicien un largo pre-europeo que consta de tres fases.

Aunque las mujeres no entrarán en acción hasta octubre de 2017 (el formato está por determinar), la primera fase del pre-europeo masculino arrancará ya en marzo de este año, entre el 17 y el 19, en la ciudad de Praga, ya que únicamente habrá un grupo con cuatro participantes, del que saldrán dos equipos que continuarán con posibilidades de clasificarse para Barcelona 2018. Las cuatro selecciones son la República Checa, como anfitriona, Austria, Suiza y Bulgaria.

Los dos mejores conjuntos se encontrarán en octubre con los seis equipos no clasificados para la fase final de los anteriores europeos, celebrados en Belgrado en 2016, formándose dos grupos de cuatro. Esos seis equipos fueron Bielorrusia, Israel, Lituania, Polonia, Portugal y Ucrania.

En la segunda fase del pre-europeo no quedará ningún conjunto eliminado, pero su orden determinará los enfrentamientos de la tercera, que se disputará en formado play-off, es decir eliminatorias a doble partido ya en 2018. Los ocho equipos de la segunda fase se encontrarán en esa tercera etapa, que se disputará el 17 de febrero (ida) y el 3 de abril (vuelta), con los clasificados del 9 al 16 en Belgrado: Francia, Rumanía, Alemania, Holanda, Eslovaquia, Georgia, Malta y Turquía.

Tras el play-off definitivo, los ganadores de los ocho enfrentamientos tendrán vía libre para participar en Barcelona 2018.

2017 es el comienzo del gran espectáculo, la rampa de lanzamiento del waterpolo continental en busca de nuevas emociones que podremos disfrutar todos los aficionados en la segunda quincena de julio de 2018.